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Los incendios forestales intencionales dieron forma a los bosques en los EE. UU. Más que el cambio climático

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Una nueva investigación sugiere que los bosques del este de los Estados Unidos se han transformado más por los incendios forestales intencionales de los nativos americanos en el pasado que por el cambio climático actual. Pero las especies de árboles "adaptadas al fuego" que aumentaron junto con las quemas deliberadas están ahora en declive.

El uso del fuego por parte de los nativos americanos para manejar la vegetación en lo que ahora es el este de los Estados Unidos fue más profundo de lo que se creía anteriormente, según un investigador de Penn State que determinó que el cambio en la composición de los bosques en la región fue causado más por el uso de la tierra que por el cambio climático.

"Creo que los nativos americanos fueron excelentes administradores de la vegetación y podemos aprender mucho de ellos sobre cómo administrar mejor los bosques de los Estados Unidos", dijo Marc Abrams, profesor de ecología y fisiología forestal en la Facultad de Ciencias Agrícolas. "Los nativos americanos sabían que para regenerar las especies de plantas que querían como alimento y para alimentar a los animales de caza de los que dependían, necesitaban quemar el sotobosque del bosque con regularidad".

"Indian by Firelight" de Eanger Irving Couse. "Los nativos americanos sabían que para regenerar las especies de plantas que querían como alimento y para alimentar a los animales de caza de los que dependían, necesitaban quemar el sotobosque con regularidad".

Incendios forestales intencionales y árboles adaptados al fuego

Durante los últimos 2,000 años al menos, según Abrams, quien durante tres décadas ha estado estudiando las cualidades pasadas y presentes de los bosques del este de los Estados Unidos, los incendios frecuentes y generalizados causados ​​por humanos dieron como resultado el predominio de especies de árboles adaptadas al fuego. Y en el tiempo transcurrido desde que se redujo la quema, los bosques están cambiando, y especies como el roble, el nogal y el pino están perdiendo terreno.

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"El debate sobre si la composición del bosque ha sido determinada en gran medida por el uso de la tierra o el clima continúa, pero un nuevo estudio sugiere fuertemente que los incendios antropogénicos han sido el principal impulsor del cambio forestal en el este", dijo Abrams. "Es importante saberlo porque el cambio climático está adquiriendo una proporción cada vez mayor del esfuerzo científico".

Un incendio forestal. (Licencia de Pixabay)

Diferencias en bosques y cambio climático en todo el país

Pero este fenómeno no se aplica a otras regiones, anotó Abrams. En el oeste de Estados Unidos, por ejemplo, el cambio climático ha sido mucho más pronunciado que en el este. Esa región ha recibido mucho más calentamiento y mucha más sequía, explicó.

"Aquí en el este, hemos tenido un ligero aumento en las precipitaciones que ha mejorado el calentamiento", dijo Abrams.

Para conocer los impulsores del cambio forestal, los investigadores utilizaron un enfoque novedoso, analizando registros fósiles de polen y carbón vegetal junto con estudios de censos de árboles para comparar la composición histórica y moderna de los árboles en los bosques del este de América del Norte. Observaron siete tipos de bosques en las regiones norte y central del este de Estados Unidos. Esos tipos de bosques abarcan dos zonas florísticas distintas: coníferas-madera dura del norte y sub-boreales al norte, y robles-pinos al sur.

Mapa topográfico de polen y árboles. ( Marc Abrams / Penn State )

Los investigadores encontraron que en los bosques más septentrionales, los datos actuales de estudios de polen y árboles revelaron disminuciones significativas en hayas, pinos, cicuta y alerces, y aumentos en arces, álamos, fresnos, robles y abetos. En los bosques del sur, tanto los registros de árboles testigos como de polen apuntaban a la dominación histórica del roble y el pino, con disminuciones en el roble y el castaño y aumentos en el arce y el abedul, según datos actuales.

"Los bosques modernos están dominados por especies de árboles que son pirofóbicos cada vez más adaptados al frío, tolerantes a la sombra e intolerantes a la sequía, árboles que se reducen cuando se exponen a quemas forestales repetidas", dijo Abrams. "Especies como el roble son promovidas en gran medida por incendios forestales de niveles bajos a moderados. Además, este cambio en la composición del bosque está haciendo que los bosques del este sean más vulnerables a futuros incendios y sequías".

"Los robles son promovidos en gran medida por incendios forestales de niveles bajos a moderados". ( CC0)

Incendios forestales intencionales impactados en la población

Los investigadores también incluyeron datos de población humana para la región, que se remontan a 2.000 años, para reforzar sus hallazgos, que se publicaron recientemente en el Anales de la ciencia forestal . Después de cientos de años de niveles bastante estables de incendios forestales causados ​​por un número relativamente bajo de nativos americanos en la región, informan, la escalada más significativa en las quemas siguió al aumento dramático de la población humana asociada con los asentamientos europeos antes de principios del siglo XX. Además, parece que un pequeño número de nativos americanos fue capaz de quemar grandes áreas del este de los Estados Unidos y lo hizo repetidamente.

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Después de 1940, descubrieron que la extinción de incendios fue un evento de transformación ecológica en todos los bosques.

"Nuestro análisis identifica múltiples instancias en las que los cambios en el fuego y la vegetación probablemente fueron impulsados ​​por cambios en la población humana y el uso de la tierra más allá de los esperados solo por el clima", dijo Abrams. "Después de que Smokey Bear entró en escena, el fuego se apagó en su mayoría en los EE. UU. Y hemos estado pagando un alto precio por eso en términos de cambio de bosque. Pasamos de una cantidad moderada de fuego a demasiado fuego a casi cero fuego - y tenemos que volver a ese término medio en términos de nuestro manejo de la vegetación ".

Smokey el oso.

También participó en la investigación Gregory J. Nowacki, de la Oficina Regional Oriental del Servicio Forestal del Departamento de Agricultura de EE. UU. La Estación Experimental Agrícola de Penn State financió esta investigación.


Bosques del futuro de Indiana: un informe de la evaluación de los impactos del cambio climático de Indiana

Durante el próximo siglo, el aumento de las temperaturas y los cambios en los patrones de precipitación en el Medio Oeste probablemente tendrán consecuencias generalizadas para los bosques de Indiana. Los cambios esperados incluyen cambios en la distribución y abundancia de árboles, plantas del sotobosque y vida silvestre, así como cambios en los beneficios ambientales, económicos y culturales que brindan estos bosques.

Este informe de la Evaluación de Impactos del Cambio Climático de Indiana (IN CCIA) examina los impactos directos e indirectos que se espera que tenga el cambio climático en los bosques de Indiana. El informe aborda específicamente la regeneración de los bosques, la composición de los bosques, el crecimiento y la cosecha de árboles, el hábitat de la vida silvestre y los productos forestales. Los hallazgos presentados aquí se basan principalmente en el informe técnico del Grupo de Trabajo de Ecosistemas Forestales de IN CCIA (Phillips et al., En revisión) y el informe de IN CCIA sobre Clima Pasado y Futuro de Indiana (Widhalm et al., 2018).

Predecir el futuro de un ecosistema complejo con cientos de especies que interactúan es un desafío, incluso en condiciones estables. Pero las condiciones no son estables. Los bosques de Indiana están viviendo cambios simultáneos en el clima, la concentración de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera, exposición a contaminantes atmosféricos que pueden dañar o fertilizar árboles, prácticas de manejo y otros factores. Incluso un solo cambio, como un aumento de temperatura, tiene consecuencias que repercuten en el sistema. Debido a que tanto los bosques como los cambios en el clima y la atmósfera son complejos, los resultados descritos en esta evaluación son necesariamente más cualitativos que cuantitativos.


Abstracto

El aumento de la aridez del combustible forestal con el cambio climático puede estar expandiendo la vulnerabilidad de los bosques de altura media a alta a incendios forestales grandes, severos y frecuentes. Pueden producirse cambios duraderos en la estructura y composición de los bosques si las especies arbóreas dominantes no están adaptadas a los patrones cambiantes de los incendios forestales. Planteamos la hipótesis de que la actividad alterada del fuego puede reducir la resiliencia del bosque existente e interrumpir la recuperación de los tipos de bosque de coníferas de montaña alta y subalpina. Probamos empíricamente esta hipótesis cuantificando la estructura del bosque posterior al incendio y la regeneración de árboles de coníferas después de incendios forestales espacialmente grandes, severos y que se repiten rápidamente (& lt12 años de intervalo) en la Cordillera Central Cascade en el noroeste del Pacífico de EE. UU. La regeneración de las coníferas después del incendio fue generalmente muy pobre entre las parcelas que experimentaron un solo incendio de alta severidad o un renacimiento rápido, impulsado principalmente por la falta de una fuente de semilla próxima. La abundancia de especies dominantes antes del incendio y tolerantes a la sombra se correlacionó de manera altamente negativa con el aumento de las distancias de las fuentes de semillas y las condiciones ambientales secas y expuestas posteriores al incendio. En parcelas que se volvieron a quemar rápidamente, el orden de severidad de las quemaduras fue crítico y promovió el establecimiento de todas las especies de coníferas, si la severidad era baja o alta, o principalmente pinos adaptados al fuego, si la severidad era alta o baja. Nuestros hallazgos sugieren que estos bosques, afectados por incendios forestales expansivos de alta severidad y / o de intervalo corto, pueden pasar a un estado forestal irregular, de baja densidad y dominado por pinos bajo futuras tendencias de calentamiento. Estos ecosistemas seriales tempranos emergentes incorporarán más especies de árboles adaptadas al fuego, densidades de árboles más bajas y más parches no forestales que los bosques anteriores, probablemente expandiendo su resistencia a los aumentos anticipados en la frecuencia de los incendios. Si los patrones de incendios forestales más grandes, más severos y más frecuentes en el futuro se manifiestan como se espera en la Cordillera de las Cascadas, los bosques previamente más densos y húmedos de elevación media a alta pueden comenzar a parecerse a sus contrapartes mixtas de coníferas más secas y de menor elevación en estructura y composición.


Un agradecimiento compartido

El tercer episodio de la serie se estrenó recientemente en el Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana. La multitud de unas 350 personas incluía a varios legisladores ambientales.

"Los tres episodios que se emiten actualmente, Colorado, Oregon y Carolina del Sur, han sido ampliamente aclamados por conservacionistas, la comunidad de productos de madera, recreacionistas y agencias gubernamentales", dice Ward, quien también es fundador y presidente de Choose Outdoors. Comparte las funciones de productor ejecutivo con Kate Raisz, una cineasta galardonada que tiene décadas de experiencia en la realización de programas de televisión para PBS y otras cadenas.

"Esperamos que los espectadores comprendan el considerable progreso que se ha logrado en el desarrollo de la colaboración entre las muchas partes interesadas de los bosques".


Deje de culpar al cambio climático por los incendios de California. Muchos bosques, incluidas las secuoyas, los necesitan.

Los bosques, incluidas las secuoyas, necesitan incendios periódicos para crear nueva vida.

Los incendios han quemado 1.3 millones de acres de bosques de California durante el último mes. Eso es un millón de acres más que quemado el año pasado, y es un número inusualmente alto para este comienzo de la temporada de incendios.

Los líderes políticos de California, incluidos el gobernador Gavin Newsom y la senadora Kamala Harris, candidata demócrata a la vicepresidencia, culpan al cambio climático.

"Si niega el cambio climático, venga a California", dijo el gobernador Gavin Newsom a la Convención Nacional Demócrata. "Los 11.000 rayos secos que tuvimos durante un período de 72 horas [llevaron] a este desafío sin precedentes con estos incendios forestales".

Los New York Times NYT, CBS News, y otros medios de comunicación han informado que los incendios forestales destruyeron un bosque de secuoyas antiguas en el parque estatal Big Basin.

"Cientos de árboles quemados en el Parque Estatal Big Basin Redwoods", informaron Shawn Hubler y Kellen Browning para Los New York Times. "Los funcionarios del parque lo cerraron el miércoles, otra víctima de los incendios forestales que han asolado al estado con una venganza que se ha vuelto más apocalíptica cada año".

“Los árboles protegidos, de unos 2.500 años, casi fueron destruidos por los madereros en el siglo XIX”, afirmó Jonathan Vigliotti de CBS News. "Ahora el cambio climático causado por el hombre ha dañado o destruido a muchos de estos antiguos gigantes".

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"El Parque Estatal Big Basin Redwoods se ha quemado", informó Revista de Nueva York David Wallace-Wells, señalando al cambio climático como la causa. “Algunos, más viejos que Mahoma, llevaban mil años en pie cuando los europeos pusieron un pie en América del Norte. Los más jóvenes son mayores que la Peste Negra ".

Pero todos los niños en edad escolar que han visitado uno de los parques de secuoyas de California saben, al leer los letreros en el centro de visitantes y frente a los inicios de los senderos, que los bosques de secuoyas antiguas necesitar fuego para sobrevivir y prosperar.

El calor del fuego es necesario para la liberación y germinación de las semillas de secuoya y para quemar los restos leñosos del suelo del bosque. La corteza gruesa de las secuoyas viejas proporciona evidencia de muchos incendios pasados.

Y, de hecho, las imágenes de video tomadas por dos Noticias de San Jose Mercury Los reporteros, que subieron a Big Basin después del incendio, muestran que la gran mayoría de los árboles siguen en pie. Lo que se quemó fue el centro de visitantes y otra infraestructura del parque.

Las imágenes de video muestran que la gran mayoría de los árboles en Big Basin todavía están en pie.

Tampoco es el caso de que los incendios de California se hayan "vuelto más apocalípticos cada año", como Los New York Times informó. De hecho, en 2019 se quemó una cantidad notablemente pequeña de acres, solo 280,000 acres en comparación con 1.3 millones y 1.6 millones en 2017 y 2018, respectivamente.

¿Qué pasa con los incendios de este año? “Veo [los incendios actuales de California] como un evento normal, pero no uno que ocurre todos los años”, me dijo Jon Keeley, un destacado científico forestal.

“El 30 de julio de 2008, tuvimos incendios masivos en todo el norte de California debido a una serie de relámpagos a mediados del verano”, dijo. "No es un evento anual, pero no es un evento inusual".

De hecho, los incendios de California deberían servir como una advertencia para el público, pero no que el cambio climático esté causando el apocalipsis. Más bien, debería servir como una advertencia de que no se puede confiar en que los reporteros de noticias y los políticos de California digan la verdad sobre el cambio climático y los incendios.

El área que se quema anualmente en California ha disminuido más del 80% desde la llegada de los europeos y. [+] eso no es necesariamente algo bueno

No se trata del clima

Nadie niega que el cambio climático está ocurriendo y que juega un papel en las temperaturas más cálidas y las olas de calor. Keeley señala que, desde 1960, la variación en las temperaturas de primavera y verano explica el 50% de la variación en la frecuencia e intensidad de los incendios de un año a otro.

Pero el medio siglo desde 1960 es el mismo período en el que el gobierno de los Estados Unidos promovió, principalmente por ignorancia, la supresión de incendios regulares que la mayoría de los bosques necesitan para permitir un nuevo crecimiento.

Durante gran parte del siglo XX, las agencias estadounidenses y los terratenientes privados suprimieron los incendios como una cuestión de política. Los resultados fueron desastrosos: la acumulación de leña resultó en incendios que arden tan calientes que a veces matan el bosque, convirtiéndolo en matorral.

El gobierno de los EE. UU. Comenzó a permitir que los bosques en los parques nacionales se quemen más en la década de 1960 y permitió que un conjunto más amplio de bosques en tierras públicas se quemara a partir de la década de 1990.

"Cuando escucho que se habla del cambio climático, se sugiere que es una razón importante y no lo es", me dijo Scott Stevens de la Universidad de California en Berkeley.

Los bosques de secuoyas antes de la llegada de los europeos se quemaban cada 6 a 25 años. La evidencia proviene de las cicatrices de fuego en las cortezas y las bases de enormes árboles antiguos, ahuecados por el fuego, como el que se muestra en Los New York Times fotografía.

“Hubo un calor severo antes del rayo que secó el combustible [de madera]”, señaló Stevens. "Pero en Big Basin [parque de secoyas], donde el fuego arde cada siete a diez años, hay una alta densidad de acumulación de combustible, especialmente en los bosques".

En 1904, tres grandes incendios quemaron Big Basin durante 20 días, quemando las copas de muchos árboles, tal como lo hizo el incendio de 2020.

Reporteros para Los New York Times aparentemente eran tan pirofóbicos hace 116 años como lo son hoy, informando ese año que Big Basin, "parece condenado a la destrucción".

Pero los bosques de secuoyas se queman regularmente. Un incendio de 2003 en el Parque Estatal Humboldt Redwoods quemó 13,774. El bosque en 2008 quemó más de 165.000 acres. Y un incendio de 2016 quemó 130.000 acres.

Los activistas climáticos que en invierno critican a aquellos, como el senador James Inhofe, por señalar a la nieve como prueba de que el calentamiento global no está ocurriendo, se dan la vuelta y señalan los incendios de verano como prueba de que sí.

"En mis [cinco años] como californiana", escribió Leah Stokes en El Atlántico. “He visto una sequía de años. He evacuado mi casa cuando se acercaba un incendio forestal. He vivido olas de calor sin precedentes ... ese clima ya no existe ".

Los estudiosos del medio ambiente se burlan de esta visión ahistórica. "La idea de que el fuego es algo nuevo", dijo el geógrafo Paul Robbins de la Universidad de Wisconsin, "un producto exclusivo del cambio climático y parte de una cruzada moral por el alma de la nación, raya en lo loco".

El fuego no hace un infierno

La cantidad de California que se quema año tras año no es uniforme, enfatiza Keeley. "Fue un error de los políticos en 2017 y 2018 decir 'Esta es la nueva normalidad' porque 2019 fue totalmente anormal en comparación con 2017 y 2018".

¿Esa cantidad es anormal? No históricamente hablando. Los científicos calculan que, antes de la llegada de los europeos, se quemaban 4,4 millones de acres de California anualmente, que es 16 veces más grande que la cantidad que se quemó en 2019.

"De los cientos de personas que visitan la vertiente del Pacífico de California cada verano para ver las montañas", informó un científico del gobierno de los EE. UU. En 1898, que había estudiado la región, "pocos ven más que el primer plano inmediato y una neblina de humo".

Incluso si 1.5 millones de acres de área quemada por año terminan siendo la “nueva normalidad” durante una década, seguirá siendo un tercio del promedio preindustrial y preeuropeo.

¿Por qué los periodistas y políticos activistas se equivocan tanto con los incendios de California?

Parte de la razón es su determinación de culpar al cambio climático de todo.

"Si todo lo que tienes es un martillo, todo parece un clavo", señaló Keeley. “Si todo lo que estudias es el cambio climático, entonces todo parece que es causado por el cambio climático. Todos los centros de investigación del cambio climático encuentran que el clima es un problema. Están tratando de encontrar el clima como explicación ".

El sesgo climático se ve agravado por el sesgo partidista. Por ejemplo, los periodistas ridiculizaron al presidente Donald Trump por sugerir que los incendios de California se debieron a que el estado no eliminó la maleza de sus bosques, aunque los científicos están de acuerdo en que la acumulación de leña mediante la extinción de incendios es un problema enorme.

Parte del problema es que muchos periodistas ambientales están tan desconectados del entorno natural.

"No soy un ambientalista", confesó Wallace-Wells en su libro de 2019, La Tierra inhabitable, "Y ni siquiera me considero una persona de la naturaleza. He vivido toda mi vida en ciudades. Nunca he ido a acampar, no por voluntad propia de todos modos ... "

Pero si Wallace-Wells hubiera sido más una "persona de la naturaleza", podría haber sabido que los incendios son parte del ciclo de vida de la secoya y muchos otros bosques.

Los New York Times y otros medios de comunicación publicaron una foto de una secuoya grande y antigua cuyo tronco interior está en llamas. Muchos lectores podrían haber asumido razonablemente que el árbol estaba muerto, pero ese no es necesariamente el caso.

En 1911, un reportero del Centinela de Santa Cruz se paró dentro de uno de los árboles ahuecados por el fuego de 1904 y notó que todavía estaba creciendo.

"Pararse en el tronco de este árbol y mirar hacia arriba a través del interior carbonizado hacia el parche de cielo azul muy por encima, entrelazado allí con ramas verdes, enfatiza el trabajo de la naturaleza al producir lo extraño e inspirador".

La imagen que pintan Wallace-Wells y otros periodistas activistas tiene más que ver con las representaciones religiosas de un inframundo en llamas que con las descripciones científicas de la maleza en llamas. "Mirando desde la perspectiva de hoy", dijo Wallace-Wells el año pasado, "vemos ese mundo y podemos pensar en él básicamente como un infierno".

Parece poco probable que los hechos se interpongan en su deseo de contar una buena historia. "Los incendios se encuentran entre los mejores y más horribles propagandistas del cambio climático", señala, "aterradores e inmediatos, sin importar qué tan lejos de una zona de incendios viva".


Efectos del adelgazamiento de los bosques en el fuego

Figura 1 Incendio en bosque virgen. & copia Erica Simek Sloniker

Figura 2 Incendio en bosque que ha sido aclarado. & copia Erica Simek Sloniker

Adelgazamiento del bosque de Montana Equipos que ralean los bosques de Montana para reducir los riesgos de incendios forestales y ayudar a que los bosques prosperen. & copiar Mike Schaedel / TNC


Fire Smart Canada: ayuda a las personas a comprender el potencial de los incendios forestales que afectan a hogares y comunidades. Incluye un programa de reducción de riesgos para empresas forestales.

Kit de herramientas para el cambio forestal: una lista de herramientas y recursos para la adaptación al cambio climático

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  • Boulanger, Y., Gauthier, S. y col. 2012. Una zonificación de régimen de incendios alternativo para Canadá. Revista internacional de incendios forestales 21, 1052–1064.
  • Boulanger, Y., Gauthier, S. y col. 2013. Zonificación del régimen de incendios bajo el clima actual y futuro en el este de Canadá. Aplicaciones ecológicas 23, 904–923.
  • Boulanger, Y., Gauthier, S. y col. 2014. Un refinamiento de los modelos que proyectan los futuros regímenes de incendios canadienses utilizando zonas homogéneas de regímenes de incendios. Revista Canadiense de Investigación Forestal 44, 365–376.
  • de Groot, W.J., Flannigan, M.D., et al. 2013. Impactos del cambio climático en futuros regímenes de incendios boreales. Ecología y ordenación forestal 294, 35–44.
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  • Wotton, B.M., Nock, C.A., et al. 2010. Incidencia de incendios forestales y cambio climático en Canadá. Revista internacional de incendios forestales 19, 253–271.

Notas al pie

Las vías de concentración representativas (RCP) son cuatro trayectorias de concentración de gases de efecto invernadero (GEI) adoptadas por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) para su quinto Informe de Evaluación (AR5). RCP 2.6, 4.5 y 6.0 asumen que los GEI alcanzan su punto máximo entre 2010-2020, alrededor de 2040 y alrededor de 2080, respectivamente, y que las emisiones disminuyen a partir de entonces. En el escenario RCP 8.5, los GEI continúan aumentando a lo largo del siglo XXI.


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Breathing Fire: Fighting fire with fire: Should California burn its forests to protect against catastrophe?

By Maya Miller (Climate Central), Ryan Sabalow (The Sacramento Bee) and Dale Kasler (The Sacramento Bee)

This story was produced through a partnership between Climate Central and the The Sacramento Bee.

It seemed like a good day for a fire &mdash the kind that could safely thin out an overgrown forest, eliminate combustible underbrush and reduce the risk from an out-of-control wildfire like the ones that have devastated California communities in recent years.

This story is part of Breathing Fire, an ongoing Climate Central series of research briefs and journalism projects dealing with wildfires and their causes, impacts, and solutions.

But when a lightning strike ignited a small fire May 10 in the Tahoe National Forest, on a relatively cool day in an area still green from winter rains, federal firefighters did what they almost always do: They raced to snuff it out. The Sugar Fire in the foothills east of Sacramento was fully contained within two days, before it could spread beyond 65 acres.

Seven months after the Camp Fire killed 85 people and destroyed much of Paradise, and with another potentially catastrophic wildfire season getting underway, a growing body of experts say California is neglecting a major tool in its battle against mega-fires: the practice of fighting fire with fire.

The June 7, 2019 KQED story "Town Unites Against Federal Mismanagement to Save Forest," cites Climate Central's data analysis.

These experts say state and federal firefighting agencies should allow more fires that don&rsquot threaten the public to run their natural course. What&rsquos more, they say fire agencies should conduct more &ldquoprescribed&rdquo burns &mdash fires that are deliberately set, under carefully controlled conditions, to reduce the fuels that can feed a disaster.

&ldquoNothing affects fire like fire,&rdquo said Timothy Ingalsbee, executive director of Firefighters United for Safety, Ethics & Ecology in Eugene, Ore. &ldquoIf we don&rsquot start applying a lot more fire now, while conditions are still somewhat amenable to fire control, years ahead &mdash given climate change &mdash it&rsquos just going to be really an untenable situation.&rdquo

The Sugar Fire this month, an unplanned fire that ignited soon after a wet winter, was &ldquodoing good ecological work for free,&rdquo said Ingalsbee, a former firefighter with the U.S. Forest Service and National Park Service. &ldquoLater on, they&rsquoll have to put another fire out at big expense.&rdquo

KQED interviews Climate Central science reporter Maya Miller

In California, the debate over prescribed burns is complicated by a deadly history with wildfires that have grown quickly out of control, the state&rsquos stringent environmental regulations, fear of liability lawsuits and infringement on property rights, and the huge swaths of federal forestland with their own management rules and oversight.

Added to the mix is antagonism between California officials and President Donald Trump, who claimed there was &ldquono reason&rdquo for costly and deadly wildfires here, &ldquoexcept that forest management is so poor.&rdquo Trump has repeatedly threatened to cut off federal fire assistance to the state, failing to acknowledge that his own administration manages more than half the forests in California.

Most recently, the Forest Service said it was cutting millions in aid for California fire departments, accusing the state of over-billing the feds under a contract agreement.

For their part, the Tahoe National Forest&rsquos managers say they understand the ecological value of allowing fires such as the Sugar to burn when conditions are safe. But while the agency has loosened the rules on letting fires burn on some national forests, managers of the Tahoe are still required to extinguish any fire that ignites in the woods as quickly as possible.

That may soon change. Tahoe forest officials are beginning the process of updating their quarter-century-old management policy to give fire managers, such as Shelly Allen, more discretion to allow fires to burn if there&rsquos little risk to people, infrastructure or private property.

Last week, standing in boots on charred pine and fir needles the Sugar Fire scorched, Allen said that if the updated policy had been in place the Sugar Fire would likely have been allowed to burn a larger area. Although the fire burned near a reservoir that had to be protected, the fire could have burned longer in the opposite direction without doing any harm.

&ldquoSo it (would do) this natural thinning process that we&rsquore trying to do with our prescribed fires,&rdquo Allen said. &ldquoThese fires come in and they really clean up our ground fuels, so when a fire comes in here next time, you&rsquore going to have less of an impact.&rdquo

Shelly Allen, a fire management officer for the U.S. Forest Service, tours a 65-acre area on Friday, May 24, 2019, that was burned in May after a lightning strike started the Sugar Fire in the Tahoe National Forest. Paul Kitagaki Jr. ([email protected])

BARRIERS ABOUND

Data collected by McClatchy and Climate Central, a nonprofit research and news organization based in New Jersey, show that California is barely making a dent in using fire to reduce the staggering amounts of fuels choking the state&rsquos forests.

By some estimates, many of the state&rsquos forests have up to 100 times the amount of small trees and underbrush than what grew prior to white settlement. Meanwhile, researchers estimate that prior to 1800, some 4.5 million acres of the state&rsquos forests burned in a typical year &mdash more than the 1.9 million acres that burned in 2018, the most in modern history.

Yet in a state with more than 30 million acres of forest, only about 87,000 acres of California land were treated with prescribed burns last year to reduce undergrowth prior to the state&rsquos deadly fire season, according to data from Cal Fire, the U.S. Forest Service and the U.S. Bureau of Land Management.

Prescribed fire treats far more land in other parts of the country. In Florida, more than 2 million acres was subjected to prescribed burns in 2017, the last year for which data was available, according to Climate Central. Over the past 20 years, the Southeast has been responsible for 70 percent of the acres in the United States with prescribed burns, according to just-published research in the academic journal Fire.

&ldquoThe Southeast has figured out a way to get a lot of fire on the ground,&rdquo said Crystal Kolden, a specialist at the University of Idaho who authored the study published in Fire. &ldquoThe key thing the West can learn is that this has to be a process that has to have a lot of community engagement and buy-in. It has to be a collaborative effort with the citizens of the regions who understand that doing a prescribed fire can help prevent Paradise-like devastation and destruction.&rdquo

But federal officials in California, who manage more than half of the state&rsquos forested lands, say California has a number of challenges that aren&rsquot present in the Southeast.

The federal and state agencies responsible for prescribed burns find themselves hemmed in by California&rsquos tinder-dry Mediterranean summer and fall months, strict air quality rules, rugged terrain, and a checkerboard pattern of landownership that often puts private property uncomfortably close to public lands.

&ldquoGiven the parameters in California, the complexity of having 39 million people in the state, (we&rsquore doing) a lot of burning, a lot of prescribed burning,&rdquo said Stanton Florea, a spokesman for the Forest Service.

There&rsquos also a long-standing, deep-seated fear of fire in the heavily wooded West that can make agencies think twice before starting a deliberate fire or letting a natural fire run its course. It&rsquos a philosophy that&rsquos been around for about a century, when the federal government adopted a strict practice of suppressing fires as quickly as possible, and has only begun to loosen in the past couple of decades.

&ldquoIt&rsquos just the culture around fire in the West. We really have a fire-suppression culture,&rdquo said Lenya Quinn-Davidson, a UC Cooperative Extension forestry expert and director of the Northern California Prescribed Fire Council. &ldquoThere is widespread recognition that we are not doing enough in the West.&rdquo

State and federal officials in California, however, say they&rsquore making strides in reducing what they call the &ldquofire deficit&rdquo by conducting more prescribed burns than in years past. The Forest Service&rsquos Florea said the agency deliberately burned almost 63,000 acres of California land in the 2017-18 fiscal year &mdash the most ever, and a 40 percent increase from the year before. Cal Fire burned more than 19,000 acres in the 2017-18 fiscal year, a 50 percent increase from the year before.

&ldquoIt&rsquos ramped up it&rsquos five times the pace we were doing before,&rdquo said Len Nielson, a Cal Fire fuels crew supervisor.

State leaders are pushing for more. In SB 901, signed last year by former Gov. Jerry Brown, the Legislature earmarked $175 million over five years for additional prescribed burns on state and privately owned lands. Nielson said Gov. Gavin Newsom&rsquos proposed budget would fund four new Cal Fire &ldquofuels crews,&rdquo which would thin forested lands with a combination of chainsaws and prescribed fires. Cal Fire currently has six of those crews, he said.

But cutting through the red tape to carry out a prescribed fire can be tedious and time-consuming.

In some national forests, the undergrowth has grown so thick, fire managers need to hire contractors to go in first and cut and haul away the dense brush and small trees before they light the match. If they don&rsquot, they say, a burn could climb from the tall underbrush to the tops of the big, hardy trees the foresters want to survive.

That sort of pre-thinning requires its own regulatory approval, a process that can take years. Foresters then need to create a &ldquoburn plan,&rdquo which can take up to two years before it&rsquos approved, officials say.

&ldquoSometimes from start of the project to final implementation, it can take 15 years,&rdquo said Brian Crawford, a fuels technician with the Tahoe National Forest. &ldquoIn some people&rsquos career, they barely see the start to the finish. We should be putting fire in these ecosystems at a greater rate than that.&rdquo

Prescribed burns remain controversial among some environmentalists, who aren&rsquot afraid to file a legal challenge to kill a burn in court.

Brian Crawford of the U.S. Forest Service shows map of a 427-acre prescribed burn in the Foresthill area to help fire suppression on Friday, May 24, 2019 in the Tahoe National Forest. Paul Kitagaki Jr. ([email protected])

The Chaparral Institute, an environmental group in Escondido, said deliberately setting fires to chaparral can leave the lowland forests in worse shape than before, as the grasses are typically replaced by non-native weeds that are more combustible.

As fuels for wildfires have built up in forests, the effects of climate change have also increased the risk of wildfires. Rising temperatures are causing snowpack to melt earlier and drying out landscapes at a faster rate. In the past two decades, climate change caused twice as much Western forestland to burn in wildfires, compared with what would otherwise have been expected, University of Idaho and Columbia University researchers have concluded.

&ldquoYou&rsquove got a more flammable, ignitable environment,&rdquo said the institute&rsquos Richard Halsey.

PROTECTING AIR QUALITY

Air quality is one of the biggest barriers to prescribed fire in California, which has the strictest pollution standards in the nation.

The California Air Resources Board or one of the big regional air-pollution agencies, such as the San Joaquin Valley Air Pollution Control District, must agree to let the firefighting agency conduct a burn on a particular plot of land. Then the local air district or fire marshal gives the final approval, sometimes just hours before the burn is scheduled to begin.

&ldquoIt&rsquos challenging to work through the permitting process,&rdquo said Quinn-Davidson, the UC forestry specialist.

She said the air districts have limits on how much air pollution they&rsquoll allow in a given area on a given day. As a result, &ldquoprescribed burning is competing with industry, or automobile emissions, for the same air space,&rdquo she said.

In some ways, she said, the firefighters and air-quality regulators are working at cross purposes. Air regulators prefer the burns to occur on fairly windy days, so the smoke will blow away from the population. But firefighters want to set fires when winds are calm &ldquobecause it helps us keep things under control,&rdquo she said.

Planning a burn means gauging wind patterns, humidity, vegetation types and other factors. Last-minute changes in the weather can force cancellations of scheduled burns that have taken years of study and the planning.

&ldquoYou&rsquove got everything lined up, you&rsquove got your people lined up and you&rsquore ready to go and then you don&rsquot get the green light,&rdquo said Jim Branham, recently-retired chief of the Sierra Nevada Conservancy, a state agency that promotes forestry management projects.

State officials say the relationship between air regulators and firefighters is improving. &ldquoWe work collaboratively now, way more than we did five or 10 years ago,&rdquo said Nielson. In an action plan issued in February, Cal Fire pledged to work with state and federal environmental agencies &ldquoto increase the scale of prescribed burns while protecting air quality.&rdquo

John DaMassa, chief of modeling and meteorology at the Air Resources Board, said his agency is committed to allowing more prescribed burns.

&ldquoWe&rsquore a public health agency we recognize that prescribed fire produces smoke,&rdquo he said. &ldquoBut we believe it&rsquos much more palatable compared to the extreme fire events we&rsquove seen recently.&rdquo

ESCAPES AND PRIVATE LAND

Further complicating matters is how land is divvied up in and around much of California&rsquos forested regions.

Joe Flannery, a spokesman for the Tahoe National Forest, said much of the forest is carved into a checkerboard of public land interspersed with private property, including homesteads and the holdings of big lumber companies such as Sierra Pacific Industries. Unless private owners agree to burn their lands as well, that makes it difficult to conduct prescribed fires across a vast landscape. And a prescribed fire burning on public property could easily jump to land in private hands, creating legal and financial headaches.

The risk of something going haywire is far from theoretical.

Brian Crawford of the U.S. Forest Service walks on fire barrier between the prescribed burn on Tahoe National Forest land and private property in Foresthill area on Friday, May 24, 2019. Paul Kitagaki Jr. ([email protected])

In July 1999, a fire set outside of Redding by the U.S. Bureau of Land Management, intended to eliminate 100 acres of noxious weeds called the star thistle, quickly exploded into a 2,000-acre fire that destroyed 23 homes over five days. The agency&rsquos post-mortem report on the Lowden Ranch Fire concluded that &ldquoan unqualified person prepared the burn plan&rdquo and failed to recognize the &ldquoextreme fire danger conditions&rdquo that existed when the fire was lit.

One of the nation&rsquos worst &ldquocontrolled&rdquo burns that wasn&rsquot came a year later, when a prescribed fire in the Bandelier National Monument in New Mexico escaped containment. The fire burned 75 square miles, destroyed more than 200 homes and damaged the legendary Los Alamos nuclear weapons laboratory.

Blasting the planning behind the fire as badly flawed, then-Interior Secretary Bruce Babbitt and Agriculture Secretary Dan Glickman ordered a 30-day suspension of all prescribed fires in the western half of the United States so a stricter approval process could be implemented.

Prescribed fire planning and implementation has improved since then, advocates say, but they acknowledge there&rsquos no way to completely reduce the risks. (It&rsquos why foresters don&rsquot use the term &ldquocontrolled burn&rdquo anymore). Some fire managers worry so much about being sued from an escaped burn they buy personal liability insurance.

Last month, while standing at the site of a 2018 prescribed fire she approved outside Missoula, Mont., Jennifer Hensiek, a district ranger in the Lolo National Forest, said she bought an insurance plan when she started approving prescribed fire plans about seven years earlier.

She said she needed the extra protection. After all, she signs her name to the bottom of a lengthy document that spells out every risk and contingency, prior to anyone lighting a flame torch &mdash and that makes her a target for a savvy civil attorney if the fire jumped its lines and burned someone&rsquos home.

&ldquoHow people would interpret negligence or not, that&rsquos the piece that concerns me,&rdquo she said.

&lsquoA BIG SHIFT&rsquo

Natural wildfire was long a part of California&rsquos history. The millions of acres that once burned every year before white settlement &mdash either set by lightning strikes or intentionally ignited by Native Americans as a land-management tool &mdash rid the forests of excess brush and small trees while enhancing the soils, spurring healthier eco-systems and improving the habitat for the game on which the native peoples relied.

But a series of massive wildfires in the West in the late 1800s and early 1900s ushered in an Little Hoover Commission said in a 2018 report.

This approach didn&rsquot begin to change until the 1960s, though states in the Southeast had been utilizing the practice against the Forest Service&rsquos orders for decades. Inspired in part by Harold Biswell, a forestry expert at UC Berkeley and Davis, fire agencies became more willing to let natural fires burn and conduct prescribed fires.&rdquo

A vehicle drives by down Foresthill Road on Friday, May 24, 2019, passing a sign that warns the U.S. Forest Service has performed a prescribed burn in the area to help fire suppression in the Tahoe National Forest. Paul Kitagaki Jr. ([email protected])

Change comes slowly, though. Ingalsbee, of the firefighters&rsquo group in Oregon, said the Forest Service maintains a no-tolerance policy in several of its national forests when a fire breaks out naturally.

He said the strategy is known as the &ldquo10 a.m. policy,&rdquo meaning the goal is to extinguish a new fire by the next morning. &ldquoIt&rsquos not legacy,&rdquo he said. &ldquoIt&rsquos the current reality.&rdquo

The Forest Service disputes that. Bob Baird, regional director of fire and aviation management, said his agency has become far more flexible about allowing naturally occurring fires to burn when there&rsquos &ldquoa low risk to the public or watersheds or smoke impacts.&rdquo He said the agency wants to &ldquominimize destructive wildfire and create healthy fire.&rdquo

In 2015 the Forest Service and Cal Fire signed a landmark memorandum of understanding in which each pledged to &ldquosupport the expanded use of fire to improve ecological conditions and more effectively undertake fire management across the landscape.&rdquo The document was also signed by several environmental groups, such as the Sierra Club and the Nature Conservancy about a year later, the agencies that regulate air pollution in Placer, El Dorado and Butte counties also signed it.

Although the memo is nonbinding, experts such as Quinn-Davidson see the document as a transformation in how agencies such as the Forest Service view prescribed burns.

&ldquoHistorically they did not want to see more fire on the ground,&rdquo she said. &ldquoI think we&rsquore seeing a big shift. People are ready to embrace it, and use this tool.&rdquo

The managers of the Tahoe National Forest hope to use fire more than they do. Last year, the forest used fire to treat just 5,581 of its 850,000 acres. Tahoe forest officials said they&rsquod eventually like to see managed fire on at least 10 percent of the woods each year. But, for now, they&rsquore chipping away.

The signs telling the public not to call 911 still stood last week on the busy road outside Foresthill where earlier this month crews burned about 427 acres along the roadway &mdash just a couple of miles from where the lightning bolt started the Sugar Fire.

Crawford, the fuels technician for the Tahoe National Forest, said the local residents and the regional air quality officials have embraced fire too, and were quick to throw their support behind the burn.

&ldquoThey understand the pros of us getting fire on the ground during spring and fall conditions where it&rsquos in our favor far outweigh a fire in the summer,&rdquo he said.

Maya Miller is a reporter with Climate Central. McClatchy&rsquos reporting was supported by the Institute for Journalism & Natural Resources.


One contribution of 24 to a discussion meeting issue ‘The interaction of fire and mankind’.

Published by the Royal Society. Reservados todos los derechos.

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